美国布局航天飞机后战略(图)

2011年07月27日 10:14   来源:国际在线   于昕怡
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发射架上的“阿特兰蒂斯”号航天飞机

    新式飞船将于2013年首飞,目标瞄准遥远深空

    美国“阿特兰蒂斯”号航天飞机19日终止与国际空间站的对接状态,开始启程返回地球,预定于美国东部时间21日清晨5时57分在佛罗里达州的肯尼迪航天中心着陆。在完成这次任务后,“阿特兰蒂斯”号将与已经退役的“发现号”、“奋进号”一起进入博物馆展出。“阿特兰蒂斯”号的这次谢幕之旅,也宣告着美国为期30年的航天飞机项目的终结。

    航天飞机对人类贡献巨大

    进入太空一直是人类的一大梦想。上世纪60年代开始,美苏在载人航天领域展开激烈竞争。美国认为需要设计一种像飞机那样能够水平着陆、往返于太空和地面之间、可重复使用的航天器,从而能够在降低成本的前提下更加密集地进行太空探索。航天飞机项目应运而生。1981年4月12日,美国首架航天飞机“哥伦比亚”号成功发射升空,这是“阿波罗”登月之后美国航天事业的里程碑,从保存下来的影像资料可以看出,当时整个美国为之沸腾。

    30年来,作为人类迄今建造的最复杂、功能最强大的多用途航天器,航天飞机为人类的航天活动开辟了新的途径:发射和捕捉卫星、给国际空间站运送物资、维修哈勃天文望远镜等等。

    同时,还有至少3万种民用产品得益于从航天飞机开发出的技术,如GPS卫星导航定位仪、“太空食品”和“太空药品”、卫星电视、电话等。航天飞机的每一次发射、飞行和返回,都成为举世瞩目的焦点。

    为何会退出太空舞台

    不过在光环背后,航天飞机有两大缺陷:飞行成本高,技术风险大。英国《自然》杂志估计,航天飞机项目最终耗资约2000亿美元。美国共有5架服役的航天飞机,每架制造费用20亿美元。尽管可以循环再用,但航天飞机发射费用并没有预料中那么便宜。平均每次发射费用高达15亿美元,在美国财政紧张的情况下,这是一张高额账单。而且返回之后还要进行大量费时费力的检修,不可能频繁飞行。

    尽管本月8日“阿特兰蒂斯”号的谢幕之旅吸引了大约100万人聚集在佛州肯尼迪航天中心周边城镇为它送行,但正如一些专家所言,航天飞机退休虽然令人遗憾,但继续飞行已得不到各方支持。因为太空探索毕竟和普通人日常生活联系不大,美国人对此的态度是,如果不太费钱当然可以继续,但航天飞机运行非常昂贵,已经很难获得大众的普遍支持。

    除了维护费用高昂之外,航天飞机的安全性和可靠性也不是那么让人放心:134次飞行就有两次事故,14人遇难,按照百万公里死亡人数计算的风险比民航客机高138倍。专家认为,航天飞机没有逃生装置,实行人货混运,一旦在飞行过程中遇到机械故障,对于航天员来说将是灭顶之灾。

    美国太空战略大调整

    事实上,随着美国太空战略的调整,航天飞机也已经没有用武之地。美国前总统小布什希望美国宇航员能重返月球,最终能登陆火星。但是今年4月份,奥巴马政府宣布了新的航天计划,提出砍掉由前任总统布什推出的旨在重返月球的“星座计划”,将深空探测推进到新的领域:载人飞往小行星,继而登陆火星。奥巴马认为,美国航天的未来不在低地轨道,必须走向更远的地方。奥巴马说,他期待,到2025年,美国能对太阳系进行深入探索;到本世纪30年代中期,美国具有运送宇航员平安往返火星轨道的能力。于是,作为近地载人飞行器被研发的航天飞机必将出局。

    为了节省预算,美国宇航局今后5年的预算会在目前每年180亿美元基础上增加60亿美元,这比执行“星座计划”的预算增长幅度大为缩水。美国政府对于解决宇航局预算缩水的办法是,鼓励私营企业进入太空领域。美国宇航局甚至有意租用私人飞船将宇航员送入国际空间站,开展更为“尖端”的外太空探索活动。

    美国宇航局局长查尔斯·博尔登表示,载人航天飞行仍将继续,美国的太空探索将进入新阶段,现在要采取必要的、艰难的措施来保持美国在太空研究的竞争力。宇航局则需要专注于深空探索,把其他的任务交给企业界。

    更先进航天器后年学飞

    美国航天飞机退役之后,美国宇航员往返国际空间站,将租用俄罗斯“联盟”号飞船,每次的费用为5000万美元。为节省成本,美国迫切需要有私人公司来承担将宇航员送入国际空间站的任务。目前,有意充当上述“太空出租公司”的美国企业包括波音和洛克希德·马丁公司。这两大巨头拥有建造各类大型火箭和宇宙飞船的技术,承担着大量军用和民用卫星的发射任务,只是尚未开展载人航天试验而已。

    早在2004年,美国前总统布什任内就已决定航天飞机将逐步退役,取而代之的是“星座计划”中的新一代航天运载器——“奥赖恩”航天飞船的研发。“奥赖恩”没有机翼和尾翼,不再像航天飞机那样通过滑翔方式返回地球,而是像太空船那样通过降落伞降落,因而不需要复杂的气动外形和防热系统,可提高返回时的安全性。

    “奥赖恩”可以容纳4至6名宇航员,借助同样处于设计状态的“战神一号”运载火箭发射。2006年8月,美国宇航局将“奥赖恩”飞船的合同授予洛克希德·马丁公司,由其全权负责设计、开发及建造。按照美国宇航局的计划,短期内,“奥赖恩”可运送宇航员往来于国际空间站——暂定于2013年实现首飞;而在长远的计划中,美国宇航局希望此型号飞船作长途飞行之用,最早于2019年载人飞往小行星。(来源:国际在线-《世界新闻报》)

(责任编辑:邵希炜)

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